2004年发现的火星甲烷已经神秘地消失了

2004年发现的火星甲烷已经神秘地消失了

跟踪气体轨道器于2016年抵达火星。

TG medialab / ESA
2004年发现的火星甲烷已经神秘地消失了

火星的甲烷已经消失了。 几十年前,科学家首次发现了天然气的痕迹 - 这是地球上生命的关键指标。 但今天,研究人员报告说,一颗欧洲卫星没有发现一丝甲烷。 这一发现如果坚持下去,可能会使火星微生物喷出地下气体的科学梦想复杂化。

火星快车轨道飞行器于2004年首次在火星大气层中探测到了甲烷的痕迹。但是一些科学家表示,发现它的轨道飞行器的仪器 - 十亿分之十(ppb) - 对于产生可靠的结果不够敏感。 十年后,美国宇航局的好奇号火星探测器发现了从盖尔陨石坑基地的甲烷峰值7 ppb,这持续了几个月。 几年后,好奇号的科学家随后发现了一个 ,在北夏末期甲烷水平达到0.7 ppb。

为了解决这个谜团,欧洲航天局的跟踪气体轨道器(TGO)于2016年抵达火星,今年开始扫描大气中的甲烷。 TGO的两台光谱仪 - 一种名为NOMAD的比利时仪器和一种名为ACS的俄罗斯仪器 - 被设计用于检测研究人员确信它们的低浓度甲烷。 该分析师在华盛顿举行的美国地球物理联盟半年一次的会议上 ,这两种分析太阳背光照射的火星大气层水平切片的仪器工作情况良好。安·卡琳说,还有一些噪音需要清理。 VOMONe,NOMAD的首席研究员和布鲁塞尔皇家比利时空间自治研究所的行星科学家。 “但我们已经知道我们看不到任何甲烷。”

该团队的初步结果显示,没有检测到甲烷浓度达到每万亿分之50分钟,其观测结果几乎一直下降到火星表面。

加州帕萨迪纳市喷气推进实验室的行星科学家克里斯韦伯斯特说,结果令人惊讶,他领导了好奇号的甲烷传感仪器。 他预计TGO至少可以获得0.2 ppb的信号。 但他仍然乐观:他的团队花了6个月的时间来检测甲烷峰值,并花了数年时间才发现了季节性背景甲烷循环。 “我相信,随着时间的推移,两个数据集之间将保持一致。”

好奇心团队怀疑甲烷周期来自行星地下的微观,无论是来自生物还是地质,而不是来自地球外部。 鉴于它似乎没有显示甲烷从大气层中落下,TGO可以证实这一点。 “甲烷不是来自上方,”韦伯斯特说。 “这是一个很大的成果。”

这也令人困惑:例如,科学家怀疑每年有数百吨有机碳从太阳系尘埃中涌入火星大气层,与太阳辐射反应形成甲烷,加拿大多伦多约克大学的行星科学家John Moores说。 。 “所有的碳都在哪里?”

密歇根大学安娜堡分校的行星科学家,好奇心科学团队的成员Sushil Atreya说,大风陨石坑不太可能成为火星上唯一能看到这种渗漏的地方。 但即使有5000个类似的渗漏,混入大气的信号也会很小。 “我实际上做了计算,”他说。 “这将是一个非常非常低的价值,不可检测的平均值。”

就目前而言,甲烷之谜只会加深。 TGO将持续运行到2022年,足以捕获至少几个火星年。 它的数据将变得更加精确,其检测限将下降。 也许那时科学家们将会知道他们对已经生命支持的甲烷喷出微生物的希望是否已经结束。